Sapere Scienza

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RUBRICA - I mondi degli animali

In passato ci è già capitato di parlare di organismi fluorescenti. L’abilità di emettere luce a lunghezze d’onda maggiori di quelle assorbite è tipica di diversi animali, ma il numero di specie a noi note con questa capacità sta aumentando sempre più grazie al progresso delle tecnologie accessibili agli studiosi; persino nei tetrapodi - cioè nei vertebrati con quattro arti - la fluorescenza si sta rivelando meno improbabile di quanto si credesse prima.

La nostra penisola non è certo luogo di scoperte zoologiche frequenti; tuttavia, anch’essa riserva le sue sorprese. Dai dati più recenti, pubblicati nel 2013, l’Italia ospiterebbe circa 53.000 specie animali, di cui circa 1.300 vertebrati; gli studiosi hanno calcolato che il 10% circa degli invertebrati ed il 5% dei vertebrati sarebbero endemici, e considerata la storia geologica recente del nostro Paese non si tratta di dati poco credibili, anzi. Nel 1907 fu descritta dalla Calabria una nuova specie di scoiattolo, che fu chiamata Sciurus meridionalis, dal pelo nero e più grosso dello scoiattolo comune.

Gli ultimi mesi hanno visto un incremento delle scoperte paleontologiche relative a organismi prima sconosciuti o addirittura impensabili; questo grazie al progredire delle tecniche di ricerca e di raccolta, oltre che di analisi dei campioni. Ultima, ma solo in senso temporale, tra queste scoperte è forse anche una delle più importanti, almeno per chi si occupa di ricostruire una sorta di “albero genealogico” dei vertebrati, e del superphylum di cui noi facciamo parte, cioè i deuterostomi.

Come abbiamo già visto in passato, la criptozoologia non si occupa certo di creature inesistenti come il bigfoot o il mostro di Loch Ness, bensì di organismi reali ma ancora non descritti dalla zoologia “ufficiale”. Lo studio degli animali nascosti calza quindi a pennello con la scoperta recentissima di alcune nuove specie di salamandra

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Questo mese parliamo di un presunto avvistamento non molto conosciuto, che risale alla prima guerra mondiale. Da quegli infausti giorni le acque degli oceani sono diventate terreno di caccia di un predatore ben più terribile di qualsiasi altro animale marino: il sommergibile da guerra. Qualche settimana fa, un noto quotidiano britannico ha pubblicato una notizia che riporta in auge i mostri marini. Naturalmente, non c’è alcuna prova della veridicità dei fatti, ma si tratta di un ottimo esempio per illustrare quanto la stampa in alcuni casi preferisce raccontare una bufala per fare spettacolo più che informarsi sulla realtà.

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Il colore dei dinosauri è sempre stato oggetto di discussioni tra gli studiosi, soprattutto quando finalmente grazie ai fossili ritrovati in quello che viene definito Biota di Jehol, in Cina, i dominatori del Mesozoico sono stati finalmente “liberati” dall’etichetta di lucertole giganti, e sono stati accettati come animali per lo più piumati e colorati.

Ricorderete forse il Dendrogramma, uno strano piccolo animale gelatinoso descritto nel 2014 da studiosi danesi e che per un po’ aveva messo a soqquadro il mondo della zoologia. Questo nuovo secolo è iniziato all’insegna della genetica come risposta a ogni cosa, ed anche questa volta le analisi genetiche hanno potuto risolvere un piccolo ma significativo mistero che la sola ricognizione morfologica non aveva saputo spiegare. Dendrogramma sarebbe infatti “solo” un sifonoforo.

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copertina   marzo-aprile 2017

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